Counters

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Contents

Introduction

Counters are a special form of suffix used in Japanese when counting. They often have sound changes or irregular words in the series.

For example 人(にん) nin is a counter for people. Counting down we have ...

Five people : 五人 (ごにん) gonin'
Four people : 四人 (よんにん) yonnin' (N.B. NOT shinin!)
Three people : 三人 (さんにん) sannin'

You've seen the pattern so far - what do you suppose "Two people" and "One person" would be?

Two people : 二人 (ふたり) futari'
One person : 一人;独り (ひとり) hitori'

Generic Counters

Japanese has counters for almost everything but there are two 'generic' ways of counting.

Counting objects with つ

These use the old Japanese counting numbers (before influenced by China).

1 一つ (ひとつ) 2 二つ (ふたつ) 3 三つ (みっつ) 4 四つ (よっつ) 5 五つ (いつつ) 6 六つ (むっつ) 7 七つ (ななつ) 8 八つ (やっつ) 9 九つ (ここのつ) 10 十 (とお)

Unfortunately that's where they stop (actually there are some higher numbers but they are for specific circumstances not for general use).

リンゴをふたつください。ringo o futatsu kudasai.
Two apples, please.

Counting objects with こ

ko is a general counter for objects. If you can't remember what the proper counter is you will at least be understood with こ.

リンゴを二個ください。ringo o niko kudasai.
Two apples please.


Overview of some different counting words

 

Counting word

1

2

3

4

5

6

7

8

9

10

Asking word

General

ひとつ

ふたつ

みっつ

よっつ

いつつ

むっつ

ななつ

やっつ

ここのつ

とお

いくつ

Humans

人 (にん)

ひとり

ふたり

さんにん

よにん

ごにん

ろくにん

しちにん

はちにん

きゅうにん

じゅうにん

なんにん

General

個 (こ)

いっこ

にこ

さんこ

よんこ

ごこ

ろっこ

ななこ

はっこ

きゅうこ

じゅっこ

なんこ

Long things

本 (ほん)

いっぽん

にほん

さんぼん

よんほん

ごほん

ろっぽん

ななほん

はっぽん

きゅうほん

じゅっぽん

なんぼん

Flat things

枚 (まい)

いちまい

にまい

さんまい

よんまい

ごまい

ろくまい

ななまい

はちまい

きゅうまい

じゅうまい

なんまい

Books, Tacked things

冊 (さつ)

いっさつ

にさつ

さんさつ

よんさつ

ごさつ

ろくさつ

ななさつ

はっさつ

きゅうさつ

じゅっさつ

なんさつ

Machines

台 (だい)

いちだい

にだい

さんだい

よんだい

ごだい

ろくだい

なんだい

はちだい

きゅうだい

じゅうだい

なんだい

Animals (small)

匹 (ひき)

いっぴき

にひき

さんびき

よんひき

ごひき

ろっぴき

ななひき

はっぴき

きゅうひき

じゅっぴき

なんびき

Containers (full)

杯 (はい)

いっぱい

にはい

さんばい

よんはい

ごはい

ろっぱい

ななはい

はっぱい

きゅうはい

じゅっぱい

なんばい

Shoes, socks

足 (そく)

いっそく

にそく

さんぞく

よんそく

ごそく

ろくそく

ななそく

はっそく

きゅうそく

じゅっそく

なんぞく

Stories

階 (かい)

いっかい

にかい

さんかい

よんかい

ごかい

ろっかい

ななかい

はっかい

きゅうかい

じゅっかい

なんかい

Age

歳, 才(さい)

いっさい

にさい

さんさい

よんさい

ごさい

ろくさい

ななさい

はっさい

きゅうさい

じゅっさい

なんさい

long things i.e. rulers
flat things i.e. paper
tacked things i.e. books or magazines
containers i.e. a cup of tea

Unusual and surprising counters

Personal tools